Elektrische slakken

  • Door: Nadine Böke (Noorderlicht)
Vergroten
Wat zou zo'n slak zelf ervan vinden dat een batterij energie uit z'n bloed steelt?

En verder: wat computers kunnen leren van baby’s, archeologie met lasers, mysterieus ontploffende varkensboerderijen & verbeterde tablets.

Zoom
Wat zou zo'n slak zelf ervan vinden dat een batterij energie uit z'n bloed steelt?

Stel, je wil voor een of ander onderzoek een dier uitrusten met een meetapparaatje. Bijvoorbeeld een kleine GPS-zender. Zulk soort elektronica is tegenwoordig hartstikke klein, dus dat is het probleem niet. Maar de apparaatjes hebben wel continu energie nodig. En batterijen gaan maar beperkt mee. Wetenschappers uit New York hebben daar nu iets bedacht: een brandstofcel die z’n energie uit het dier zelf haalt. Om precies te zijn onttrekt de brandstofcel glucose aan het bloed van het dier. In slakken werkt het.

Hoe kun je computers nog “slimmer” maken dan ze al zijn? Door goed te kijken naar baby’s en kinderen. Tenminste, dat is de tactiek die psychologen en computerwetenschappers van de universiteit Berkeley momenteel uitproberen. Jonge kinderen beschikken tenslotte over een ongekend leervermogen. Door uit te puzzelen hoe dit leervermogen precies werkt, hopen de onderzoekers computers ook een groter zelflerend vermogen te kunnen geven.

Als Indiana Jones op zoek was naar, bijvoorbeeld, een geheime tempel, moest hij daar heldhaftig de jungle voor doorkruisen. Maar moderne archeologen krijgen het hoe langer hoe makkelijker. Dankzij het nieuwste technologische snufjes hoeft een archeoloog tegenwoordig zelfs eigenlijk het oerwoud niet meer in om iets over oude tempelcomplexen te kunnen zeggen. Hij of zij kan ook heel gedetailleerde informatie verzamelen vanuit de lucht. Met behulp van lasers.

Amerikaanse varkensboeren hebben een probleem. Sinds een paar jaar groeit er bij veel boerderijen op de putten waar de varkensmest in wordt gegooid een vreemd soort schuim. En het schuim is gevaarlijk: het houdt het methaan, dat vrijkomt bij de gisting van de mest, gevangen. Waardoor het opbouwt en er explosieve situaties kunnen ontstaan. Sinds 2009 zijn negen varkensboerderijen in het Middenwesten van de VS de lucht in gevlogen. Wetenschappers hebben ondertussen geen idee wat het schuim precies is. Waarschijnlijk wordt het gevormd door bacteriën; maar welke, en waarom deze bacterie opeens pas in de laatste jaren opduikt, is een raadsel.

Voor alle nerds die graag televisie kijken: de populaire serie Big Bang Theory krijgt binnenkort een hele bijzondere special guest. Niemand minder dan de beroemde, rolstoelgebonden natuurkundige Stephen Hawking heeft een bijrol in een van de komende uitzendingen. De betreffende aflevering zal over ongeveer een maand worden uitgezonden in de Verenigde Staten.

Tabletcomputers zijn hip, maar ze kunnen op vrij eenvoudige wijze een heel stuk verbeterd worden. Hoe? Door de reactietijd van het aanraakscherm te verlagen. In de onderstaande video maakt Microsoft aannemelijk dat tablets een stuk prettiger in gebruik zijn als het scherm direct zou reageren op alles wat we met onze vingers doen.