Kleinste exoplaneet

Als een planeet voor zijn ster langstrekt, kan COROT 'm zien.
Vergroten
Als een planeet voor zijn ster langstrekt, kan COROT 'm zien.

Ruimtetelescoop COROT heeft weer een planeet buiten het zonnestelsel ontdekt. De kleinste aardachtige planeet tot nu toe.

De diameter van COROT-exo-7b, zoals de planeet heet, is minder dan twee keer zo groot als die van de aarde. Het is een rotsachtige bol, of misschien bestaat hij voor de ene helft uit gesteente en voor de andere helft uit water, laat het Europese Ruimtevaartagentschap ESA weten. Spannend? Valt wel mee, want van leven kan op deze planeet geen sprake zijn. Hij draait in minder dan twintig uur dicht om zijn zon, en de temperatuur aan het oppervlak is door die nabijheid een graad of duizend à vijftienhonderd.

Een echte verrassing is de vondst ook al niet, verklaart de Parijse onderzoeker Daniel Rouan in een persbericht van ESA. “COROT-exo-7b behoort tot een klasse van objecten waarvan het bestaan al een tijdje was voorspeld. COROT is speciaal ontworpen om zulke objecten te ontdekken.” De telescoop maakt de kleine variaties in de lichtsterkte van sterren zichtbaar, die ontstaan als er een planeet voor langs trekt.

Elmar Veerman